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被许多人认为是“运营驱动”的阿里巴巴近日对外宣布:我们也是一家技术驱动的公司,并且实现了技术与商业的完美结合。听上去就像美女在抱怨:你们只看到我的美貌,却未见我的才华。

几天前,阿里巴巴在杭州召开首届技术大会,阿里集团CTO张建锋(行癫)强调了阿里的技术特质。与对外的云栖大会不同,技术大会是面向阿里内部的大会,参与者是阿里巴巴集团的科学家和工程师。在这个大会上,阿里公布内部代号为“NASA”的计划,这是阿里“新技术战略”的落地计划,它将“面向未来20年组建独立研发部门,建立新的机制体制,为服务20亿人的新经济体储备核心科技。”

NASA计划

NASA比Google X实验室更现实

阿里的NASA计划听上去有些像Google X实验室,这是谷歌最神秘的部门,他们有一份项目清单,包括了100项未来高科技创意比如太空电梯,谷歌希望用这个实验室来追踪这些创意,满足其对创新的探索欲。其中大多数项目,都是脱离现实的。

马云亲临技术大会现场

然而,阿里并不是要去做无人车、Google Glass这样的黑科技产品,成立研发部门只是“NASA计划”的一部分。它的目的更明确或者说更加现实:为未来20年阿里一切潜在业务储备一切可能会用到的核心科技。阿里巴巴董事局主席马云对此的具体解释是:

“一个服务20亿人的经济体,需要强大的技术实力。我们将建立阿里巴巴的’NASA’,以担当未来的责任。面向机器学习、芯片、IoT、操作系统、生物识别这些核心技术,我们将组建崭新的团队,建立新的机制和方法,全力以赴。”

阿里巴巴NASA计划要储备的技术,是机器学习、芯片、IoT、操作系统、生物识别等核心技术,都具有其现实意义:人工智能技术被应用到淘宝的商品推荐上;YunOS是仅次于Android和iOS的移动操作系统——也是中国唯一的手机操作系统;人脸识别技术则被应用在蚂蚁金服的身份鉴权上。还有一些底层技术比如芯片,阿里尚未涉足,但NASA计划明确阿里将在底层技术上为阿里未来业务做前瞻性布局,这些技术都具有其现实意义。

马云不再造手榴弹而是要搞导弹

对于启动NASA计划的初衷,马云的解释是:

“以前我们的技术跟着业务走,是兵工厂模式,但手榴弹造得再好,也造不出导弹来。阿里巴巴必须思考建立导弹的机制,成立新技术研发体系,聚焦核心领域的研究。这些研究的目标是为了解决10年、20年后的困难。”

演讲高手马云很会做比喻,从这句话能够看到,阿里巴巴的技术思路完全变了:过去,技术是服务于阿里系商业场景的工具,换言之,技术是被动支撑,很难走到前面。未来,技术是驱动阿里巴巴构建世界第五大经济体的核心动力,技术更加主动,布局跑到了业务前面。

前瞻性的技术布局可以支撑将会出现的新业务形态或者更大规模的业务,还有可能孕育出新的业务。新技术催生出业务的例子并不少见,阿里巴巴在美国的对手Amazon进入云计算领域并成为老大,正是因为其在服务器技术上的积累,在这之后阿里巴巴进入云计算领域也是水到渠成,现在阿里云已是中国最大、全球前三的云计算巨头,预计到2020年,云计算收入将超千亿,占阿里总体收入的27%。NASA计划还会给阿里巴巴带来什么新业务?这充满着巨大的想象空间。

1958年就已成立的NASA(美国航空航天局)有许多闻名于世的计划,比如水星计划、阿波罗计划、太空实验室、航天飞机、国际空间站,2012年“好奇”号登陆火星更是引来举世瞩目。太空项目的背后是大量的科技创新,而这些科技创新也被转化到了人类生活之中。阿里将新技术战略的计划命名为“NASA”想必是希望像NASA一样仰望星空,构建面向未来的技术基础设施,也体现出对新技术的探索姿态——新技术是马云提的“五新”概念之一。

NASA会改变阿里巴巴的运转方式

在所有互联网企业家中,马云一直熟稔于利用组织架构、企业文化、合伙人机制等手段来管理公司,对于拥有上百个业务线条的阿里巴巴而言,调整组织架构从来不是什么新闻。不过,在我印象中NASA计划是阿里巴巴第一次在技术层面的调整、第一次成立专门的研发机构、第一次提出重构研发机制体制。而这些对于整个阿里巴巴的运转机制势必会造成巨大影响。

阿里巴巴集团已有超过2万名工程师、500多位博士,NASA计划将直接改变这些工程师的协作机制,过去阿里巴巴的核心架构是“小前台+大中台”,前台就是一线业务,贴近用户客户,短平快地响应,中台用张勇的话说是“集合整个集团的运营数据能力、产品技术能力,对各前台业务形成强力支撑”,现在关键底层技术研发将被剥离出来,NASA研发部门将储备新技术为中台提供支持。换句话说,技术不再因前台业务而存在,它有了自己的使命。

可以预见的是,随着NASA计划启动,阿里巴巴将对技术进行更多的资源投入,且会更多地面向前沿技术进行投资,给工程师和科学家创造更好的研发氛围和文化。阿里巴巴还将加大专利申请等方面的投入,进行专利储备。NASA计划也标志着阿里巴巴正式从“电商公司”变为“技术公司”。

互联网巨头会掀起军备竞赛吗?

当我看到马云说阿里巴巴技术要造导弹了,我第一个想到了冷战时期的军备竞赛。

苏联和美国展开了长达半个世纪的军备竞赛,其逻辑是:

“如果敌人有了能够克敌制胜的武器,那么我必须有,这样才不会被敌人消灭。如果敌人没有克敌制胜的武器,那么我也要有,这样我可以毫无顾忌的消灭敌人。”

在20世纪50年代,那个“克敌制胜的武器”,就是核武器,美国和苏联都希望取得全球霸权,双方进行核竞赛,各自储备了可以毁灭地球数次的核弹头。今天“克敌制胜的武器”变成技术尤其是人工智能技术,而冷战双方变成了全球范围内的科技巨头,军备竞赛的内容则是前沿技术研发应用。

在阿里巴巴之前,Google、微软、Amazon以及中国的百度均在进行前沿技术储备,百度早在2014年就启动人工智能战略,并在全球范围内耗巨资寻觅高端人才,成立多家研究院,现在百度更是集全公司之力押注于AI。跟百度不同的是,阿里并不聚焦于AI单项技术,而是涉足数据库、操作系统、芯片诸多前沿底层技术领域,向Google等海外巨头看齐。

在NASA这个计划上我看到了这家中国互联网老大哥的“技术焦虑症”,跟其他互联网公司并无不同。马云有一句名言是“阿里要活过101岁”,看上去这不难,但要做到也不易。如果回望那些倒下抑或衰落的巨头,不论是诺基亚还是摩托罗拉还是雅虎,都能够发现一个共同原因:新的技术浪潮来了,他们没有跟上节奏。不论是移动互联网还是智能手机还是正在掀起的人工智能技术革命,都必然会淘汰一批选手而成就另一波选手,阿里巴巴启动NASA计划就是为了应对这种“技术焦虑症”。

任何一家科技巨头都有技术焦虑症,阿里巴巴不是第一家加入到“技术军备大赛”的玩家,也不是最后一家。我认为,在人工智能为代表的新技术时代,科技行业或将迎来技术军备大赛。与核武竞赛不同的是,技术军备大赛不会给世界留下隐患,因为互联网技术只会让世界更加美好,正如马云所言,“像NASA一样,驱动人类科技和生活的极大进步”。因此,乐见其成。

微博@互联网阿超

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